Opinion – Femicide is a Worker Rights Issue

By Cassandra Waters, Senior Gender Specialist, Solidarity Center

About the Author

Cassandra Waters is the Senior Gender Specialist at the Solidarity Center, the largest U.S.-based international worker rights organization partnering directly with workers and their unions, where she supports organizing to end gender-based violence and harassment in the world of work. She has spent her career advocating for gender equity, worker rights, and corporate accountability in the global economy, including representing the U.S. labor movement in negotiations at the International Labor Organization on Convention 190 on Ending Violence and Harassment in the World of Work.

Cassandra Waters es la Especialista Senior en Género del Centro Solidaridad, la organización internacional de derechos de las trabajadoras y los trabajadores más grande con sede en Estados Unidos que se asocia directamente con la gente trabajadora y sus sindicatos, donde apoya la organización para poner fin a la violencia de género y el acoso en el mundo del trabajo. Ha pasado su carrera abogando por la equidad de género, los derechos laborales y la responsabilidad corporativa en la economía global, incluida la representación del movimiento sindical estadounidense en las negociaciones de la Organización Internacional del Trabajo sobre la Convención 190 para poner fin a la violencia y el acoso en el mundo del trabajo.

(Leer en español, mira abajo por favor.)

Femicide – the killing of a woman because she is a woman – is a worker rights issue, inextricably linked to the economic and social oppression of women. It is among the most extreme and devastating manifestations of gender-based violence and harassment in the world of work (GBVH), which both reflects and reinforces gendered power hierarchies and abusive working conditions in the global economy. 

Femicide in the world of work takes many forms. Women workers face violence on the job from supervisors, co-workers, customers, clients, patients, police and armed forces, and members of the public. Intimate partner violence frequently occurs at work, often after victims take steps to leave a shared home and work becomes the primary place abusers know to look for them. Femicide and threats of violence in the wider world of work, including violence in public spaces and on the commute, inhibits the ability to freely participate in the workplace and in society. These different manifestations are not isolated or unrelated events, but reflections of interconnected, systemic gender-based discrimination and abuse.

One of the most insidious, and often overlooked, reasons why femicide and other forms of GBVH in the world of work occur is because it is an extremely effective tool to suppress worker organizing and other forms of human rights advocacy that challenge powerful economic interests. This is particularly evident for women labor leaders and worker activists in Central America, a region with both incredibly high rates of femicide and numerous targeted assassinations of human rights defenders challenging corporate power. Ninety-eight percent of femicides across all of Latin America go unprosecuted. 

In 2011, government worker and trade union leader Daniela* (name anonymized for her protection) reported a local corruption scandal in Honduras’ Bajo Aguán Valley. She has endured a decade of death threats, stalking, and gendered abuse as a result, including being chased by men with guns. In a scene reminiscent of medieval patriarchal punishments, Daniela and her coworkers were called to a public event in 2017 where her boss, a local politician who had been implicated in the corruption scheme, publicly ridiculed her, and his political supporters pelted her and her fellow trade unionists with objects and hurled sexist insults at her. 

“Women leaders are more at risk simply because they are women,” Daniela explained recently. “Employers, public and private, use violence to intimidate union leaders, but when it is directed against women workers the harm is exponentially worse for our movement because it reinforces messages of stigmatization, shame and submission.” Daniela notes that private threats directed at women leaders are more likely to also include threats against their mothers and children, a finding echoed in a 2018 report on violence against women labor leaders in Guatemala, and public threats generally include sexualized, misogynistic commentary.

The abuse Daniela faces takes place against a backdrop of extreme impunity for violence against women in Honduras. The country currently tops the region for femicides in Latin America; it is estimated that in 2021 a woman has been murdered every 36 hours. The Bajo Aguán Valley has seen targeted assassinations and violent dispossessions to facilitate land grabs by multinational corporations, including the 2016 murder of indigenous land defender Berta Cáceres at the behest of a construction company. Violence, intimidation, and harassment of women organizers can be particularly brutal because they are simultaneously challenging powerful economic actors and patriarchal notions about women’s role in society, particularly whether women should be leaders with demands for justice.  

Organizing and speaking out is particularly dangerous for women with other marginalized identities, including indigenous women, Afro-descendant women, and members of the LGBTIQ+ community, who are often pushed into more dangerous and marginalized forms of work due to discrimination. Francia Blanco, a co-founder of the first union of transgender domestic workers in Nicaragua, has reflected on the fact that the life expectancy for a transgender woman in her region is just 35 years old. “I’m 35 right now,” Francia recently shared on a Solidarity Center podcast, “so that means I’ve reached the limit of what statistics say is the amount of time a trans woman in Latin America is likely to live.”

Yet despite the extreme pressures she faces, Francia has continued organizing to demand fair treatment. Her union, SITRADOTRANS, along with the National Federation of Domestic Worker Unions (FETRADOMOV), the Nicaraguan Committee of Trade Union Women, and apparel worker federations have been mobilizing workers to demand protections against gender-based violence and harassment in the world of work, including through ratification of ILO Convention 190. SITRADOTRANS joins the Latin American and Caribbean Network of Transgender People (RedLaCTrans) to demand justice for indigenous trans activist Pawa, who was attacked, bound, and physically beaten after responding to a job ad for an interview on October 26, 2021 in Nicaragua.    

Violence against women workers is not just a manifestation of individual acts grounded in misogyny, but the logical outcome of an economic system built to extract maximum profit by devaluing human life. One of the most notorious and devastating cases at the intersection of gendered violence, impunity, and corporate exploitation is the murder of hundreds of maquila workers in the city of Juarez, Mexico. The global economy maintains a relentless drive to minimize labor costs by reducing workers to an expense on a ledger, replaceable and disposable. The use of femicide and other forms of violence against workers as a tool of oppression to silence those who demand better treatment is a predictable outcome of this system, as a climate of fear and intimidation maintains extremely low wages and abysmal working conditions.

Women leaders in Central America, and around the world, continue to organize under these incredibly dangerous conditions, demanding an end to impunity for both individual perpetrators and the corporate interests profiting off gender-based violence and harassment and the continued oppression of women. Through their courage and leadership, they are organizing with their coworkers to envision and create a future where all workers enjoy their fundamental rights to fair treatment, respect, and safety on the job. 

Photo Credits: Red Contra la Violencia Antisindical de Honduras (Honduran Network Against Anti-Union Violence)

Francia Blanco leading a workshop on worker rights. Photo Credits: SITRADOTRANS













El feminicidio, el asesinato de una mujer por ser mujer, es una cuestión de derechos laborales, indisolublemente vinculada a la opresión económica y social de las mujeres. Es una de las manifestaciones más extremas y devastadoras de la violencia y el acoso basado en género en el mundo del trabajo (VABG), que refleja y refuerza las jerarquías de poder de género y las condiciones de trabajo abusivas en la economía global. 

El feminicidio en el mundo del trabajo adopta muchas formas. Las trabajadoras enfrentan violencia en el trabajo por parte de supervisores, compañeros de trabajo, clientes, pacientes, policía y fuerzas armadas, y miembros del público. La violencia de la pareja íntima ocurre con frecuencia en el trabajo, a menudo después de que las víctimas toman medidas para dejar un hogar compartido y el trabajo se convierte en el lugar principal donde los abusadores saben que pueden buscarlas. El feminicidio y las amenazas de violencia en el mundo laboral en general, incluida la violencia en los espacios públicos y en los desplazamientos, inhiben la capacidad de participar libremente en el lugar de trabajo y en la sociedad. Estas diferentes manifestaciones no son eventos aislados o no relacionados, sino reflejos de sistemas interconectados y sistémicos de discriminación y abuso.

Una de las razones más insidiosas, y a menudo pasadas por alto, por las que ocurren el feminicidio y otras formas de violencia de género en el mundo del trabajo es porque es una herramienta extremadamente eficaz para reprimir la organización de las trabajadoras y los trabajadores y otras formas de defensa de los derechos humanos que desafían intereses económicos poderosos. Esto es particularmente evidente para las mujeres lideresas  y activistas laborales en Centroamérica, una región con tasas increíblemente altas de feminicidio y numerosos asesinatos selectivos de defensores de los derechos humanos que desafían el poder empresarial.  El noventa y ocho por ciento de los femicidios en toda América Latina quedan sin enjuiciar. 

En 2011, la trabajadora del gobierno y lideresa sindical Daniela * (nombre anonimizado para su protección) denunció un escándalo de corrupción local en el Valle del Bajo Aguán de Honduras. Como resultado, ha soportado una década de amenazas de muerte, acoso y abuso de género, incluida la persecución de hombres con armas de fuego. En un incidente que recuerda a los castigos patriarcales medievales, Daniela y sus compañeras de trabajo fueron convocados a un evento público en 2017 donde su jefe, un político local que había estado implicado en el esquema de corrupción, la ridiculizó públicamente y sus partidarios políticos la apedrearon a ella y a sus compañeras sindicalistas con objetos y le lanzaron insultos sexistas. 

“Una dirigente mujer está más en riesgo todavía por el hecho de ser mujer,” explicó Daniela recientemente. “Los patronos, independientemente sean de sector privado o público, utilizan la violencia de género con fines antisindicales, para desmovilizar a las mujeres puesto que esta tiene un efecto multiplicador sobre la colectividad de las mujeres trabajadoras, porque refuerza los mensajes de estigmatización, vergüenza y sumisión”. Daniela señala que es más probable que las amenazas privadas dirigidas a lideresas también incluyan amenazas contra sus madres e hijos, un hallazgo que se hizo eco en un informe de 2018 sobre la violencia contra las mujeres líderes sindicales en Guatemala, y las amenazas públicas generalmente incluyen comentarios misóginos y sexualizados.

El abuso que enfrenta Daniela tiene lugar en un contexto de extrema impunidad de la violencia contra la mujer en Honduras. El país actualmente encabeza la región por feminicidios en América Latina, se estima que en 2021 una mujer ha sido asesinada cada 36 horas. El Valle del Bajo Aguán ha sido testigo de selectivos asesinatos y despojos violentos para facilitar el acaparamiento de tierras por parte de corporaciones multinacionales, incluido el asesinato en 2016 de la defensora de la tierra indígena Berta Cáceres a instancias de una empresa constructora. La violencia, la intimidación y el acoso de las mujeres organizadoras pueden ser particularmente brutales porque al mismo tiempo desafían a los poderosos actores económicos y las nociones patriarcales sobre el papel de las mujeres en la sociedad, particularmente si las mujeres deben ser lideresas con demandas de justicia.  

Organizarse y hablar es particularmente peligroso para las mujeres con otras identidades marginadas, incluidas las mujeres indígenas, las mujeres afrodescendientes y las personas LGBTIQ +, que a menudo son empujadas a formas de trabajo más peligrosas y marginadas debido a la discriminación. Francia Blanco, cofundadora del primer sindicato de trabajadoras domésticas transgénero en Nicaragua, ha reflexionado sobre el hecho de que la esperanza de vida de una mujer transgénero en su región es de apenas 35 años. “Tengo 35 en este momento,” compartió Francia recientemente en un podcast del Centro de Solidaridad, “así que eso significa que he llegado al límite de lo que las estadísticas dicen es la cantidad de tiempo que es probable que viva una mujer trans en América Latina.”

Sin embargo, a pesar de las presiones extremas que enfrenta, Francia ha seguido organizando para exigir un trato justo. Su sindicato, SITRADOTRANS, junto con la federación nacional de sindicatos de trabajadoras del hogar FETRADOMOV, el Comité Nicaragüense de Sindicatos de Mujeres y las federaciones de trabajadoras de la confección han estado movilizando a las trabajadoras para exigir protecciones contra la violencia de género y el acoso en el mundo del trabajo, incluso mediante la ratificación del Convenio 190 de la OIT. SITRADOTRANS se une a la Red Latinoamericana y del Caribe de Personas Transgénero (RedLaCTrans) para exigir justicia para la activista trans indígena Pawa, quien fue atacada, atada y golpeada físicamente luego de responder a un anuncio de trabajo para una entrevista el 26 de octubre de 2021 en Nicaragua.    

La violencia contra las trabajadoras no es solo una manifestación de actos individuales basados ​​en la misoginia, sino la consecuencia lógica de un sistema económico construido para obtener el máximo beneficio al devaluar la vida humana. Uno de los casos más notorios y devastadores en la intersección de la violencia de género, la impunidad y la explotación empresarial es el asesinato de cientos de trabajadoras de maquila en la ciudad de Juárez, México. La economía global mantiene un impulso implacable para minimizar los costos laborales al tratar a la gente trabajadora como un gasto en un libro mayor, reemplazable y desechable. El uso del feminicidio y otras formas de violencia contra las trabajadoras como herramienta de opresión para silenciar a quienes exigen un mejor trato es una consecuencia predecible de este sistema, ya que un clima de miedo e intimidación mantiene salarios extremadamente bajos y condiciones de trabajo pésimas.

Las lideresas en Centroamérica, y en todo el mundo, continúan organizándose en estas condiciones increíblemente peligrosas, exigiendo el fin de la impunidad tanto para los perpetradores individuales como para los intereses corporativos que se benefician de la violencia y el acoso basados en género y la opresión continua de las mujeres. A través de su coraje y liderazgo, se están organizando con sus compañeras y compañeros de trabajo para visibilizar y crear un futuro en el que todas las personas trabajadoras disfruten de sus derechos fundamentales al trato justo, el respeto y la seguridad en el trabajo.